Układ immunologiczny odpowiada za obronę organizmu przed drobnoustrojami, dlatego jego prawidłowe funkcjonowanie jest niesamowicie ważnym aspektem. W pierwszych dniach życia noworodki stykają się z zupełnie nowym środowiskiem, a tym samym zupełnie nowymi antygenami. Jest to bardzo ważny moment, w którym organizm uczy się odpowiedzi na czynniki środowiskowe. Na szczęście razem z mlekiem matki dostaje bardzo dużą pomoc, która pozwala mu na naukę w bezpiecznych warunkach.

U większości gatunków zwierząt układ odpornościowy jest całkowicie rozwinięty w momencie przyjścia na świat. Wszystkie narządy oraz komórki są gotowe do działania, jednakże potrzebują nauczyć się, z jakim światem przyszło im się mierzyć. Organizm musi dowiedzieć się, które cząsteczki traktować jako zagrożenie, a które jako sprzymierzeńców. Pod koniec ciąży gruczoły mlekowe matki przygotowują się do laktacji. U małych zwierząt takich jak psy oraz koty proces ten rozpoczyna się około 7 dni przed porodem. Pierwszy pokarm, jaki noworodki przyjmują, nazywany jest siarą. Jest to specyficzny rodzaj mleka, w którym znajdują się w bardzo dużej ilości niezbędne przeciwciała chroniące przed chwilą przybyłych na świat przed najgroźniejszymi chorobami zakaźnymi. Organizm matki produkuje je przez około 3 dni po porodzie.

Przeciwciała są to cząsteczki białkowe produkowane przez komórki układu odpornościowego przeciwko konkretnemu czynnikowi zakaźnemu. Nazywane są one również immunoglobulinami (Ig).

Bardzo ważne jest, aby noworodki zaczęły pobierać siarę jak najszybciej. Ich jelita przez około 6 pierwszych godzin życia wytwarzają specjalne przenośniki, które umożliwiają przedostanie się przeciwciał zawartych w mleku do krwi. Po około 24 godzinach pobieranie przeciwciał z przewodu pokarmowego u noworodków spada niemalże do zera.

Kiedy nie pobiorą one odpowiedniej ilości tych swoistych cząsteczek, nie posiadają odpowiedniego zabezpieczenia i są narażone na wiele chorób. Uniemożliwia to też wykształcenie prawidłowych mechanizmów układu immunologicznego na czynniki środowiskowe, co w przyszłości może odzwierciedlać się w słabszej odporności. Dzieje się tak, gdy noworodek nie wypije siary – zostanie osierocony lub ma mniejszy dostęp przez liczne rodzeństwo do sutka matki. Podaje się mu wówczas specjalne preparaty, które zawierają niezbędne przeciwciała.

Pierwszy etap życia jest bardzo ważny dla kształtowania prawidłowych reakcji układu immunologicznego. Układu, który odpowiada za ogólny stan zdrowia organizmu i bierze pod lupę każdą nową cząsteczkę, jaka się do niego dostaje. Warto od samego początku zadbać o jego prawidłowe funkcjonowanie.